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哈勃望远镜26周年纪念拍摄气泡星云:4张图像合成展示全貌

2016-12-13

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1990年,哈勃空间望远镜借助发现号航天飞机发射升空,进入地球轨道,由此成为天文史上最重要的仪器。每一年,为了纪念这一事件,哈勃望远镜会特别选择一种宇宙天体进行拍摄。今年拍摄的天体是气泡星云(Bubble Nebula),又被称为NGC 7635。


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这并不是哈勃望远镜第一次拍摄气泡星云,不过,由于该星云体积巨大,此前哈勃望远镜拍摄的图片都只显示出它的一小部分。上图是1998年拍摄的气泡星云图片。


北京时间4月27日消息,26年前的4月24日,哈勃空间望远镜借助发现号航天飞机发射升空,进入地球轨道,由此成为天文史上最重要的仪器。


每一年,为了纪念这一事件,哈勃望远镜会特别选择一种宇宙天体进行拍摄。今年拍摄的天体是气泡星云(Bubble Nebula),又被称为NGC 7635。该星云位于仙后座内,距离地球约8000光年。


气泡星云实际上是一大团气体和尘埃组成的云团,被内部的一颗恒星照亮。威廉·赫歇尔(William Herschel)在1787年首次发现这一星云。这并不是哈勃望远镜第一次拍摄气泡星云,不过,由于该星云体积巨大,此前哈勃望远镜拍摄的图片都只显示出它的一小部分。


现在,利用宽视场相机3(WFC3)拍摄的4张图像进行合成,哈勃望远镜首次向我们展示了这个星云的全貌。气泡星云的“外壳”其实是一股强有力的气流——被称为“恒星风”,来源于图片中心偏左那颗明亮的恒星——作用的结果。


这颗恒星被记为SAO 20575,质量估计在太阳的10到20倍之间,其恒星风产生的压力导致周围的星际物质形成了类似气泡的形状。在恒星强烈的紫外辐射下,恒星周围的巨大气体和尘埃云散发出迷人的光彩。


这个“气泡”的直径已经有大约10光年,但在持续的恒星风压力下,依然在不断增长——目前的速度是每小时超过10万公里。除了气泡本身的对称性,另一个更加令人震撼的特征是:恒星并非位于星云中心。天文学家还在争论这一现象的成因,以及为什么能形成如此完美的气泡形状。


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气泡星云实际上是一大团气体和尘埃组成的云团,被内部的一颗恒星照亮。威廉·赫歇尔(William Herschel)在1787年首次发现这一星云。这是2000年拍摄的气泡星云图片。


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哈勃空间望远镜的艺术想象图。


导致这一壮观景象的恒星其实还有更不易察觉,却又值得注意的一面。它的周围环绕着一个复杂的“彗星节”(cometary knots)系统,在图片中恒星的右侧清晰可见。单个的彗星节,其范围比太阳系还大,所拥有的质量与地球相当。


它们由球形的尘埃团组成,后面拖着巨大的慧尾——被恒星照亮并离子化。


对这些彗星节,以及整个星云的观测,将帮助天文学家更好地理解这些复杂系统的结构和动态变化。今年早些时候,科学家将哈勃的能力推到了极限,确定了一个遥远星系的存在。据观测,该星系距离地球约134亿光年之遥,是已知宇宙中最遥远和最古老的天体系统。


我们看到的来自这个星系的光,在大爆炸之后仅仅4亿年时产生,经过漫长的旅程才被哈勃空间望远镜捕捉到。在新的哈勃望远镜观测计划中,天文学家将进入一个此前认为只有通过詹姆斯·韦伯空间望远镜才能触及的新领域,后者作为后继计划,预计将于2018年发射升空。